空中舞者 美空軍雷鳥小組慶祝65歲
空中舞者 美空軍雷鳥小組慶祝65歲


(綜合報導)美國空軍雷鳥飛行表演隊(Thunderbirds Squadron)相當著名,表演隊其鮮明的座機彩繪相當引人注意,而機腹的藍色飛鳥圖騰,正是當地原住民的神聖圖騰「雷鳥」。現在該小組正在慶祝已成立了65個年頭,它是在1953年5月25日在亞利桑那州的路克空軍基地(Luke AFB)成立。
雷鳥小組所使用的第一種座機是F-84G雷霆噴射式( Thunderjet),它是美國第2種噴射戰機(第1種是P-80流星式),仍然採取直線翼配置,雖然速度不快,但非常適合機動性能示範和特技飛行,剛好符合正在摸索特技科目的時代。在當時,一場飛行表演總共15分鐘,包括多機編隊飛行,再來一段單機的個人秀,飛行員會在個人秀的時間,逐步練習新的特技。
到了1955年,雷鳥小組換成後掠翼的F-84F雷霆閃電式( Thunderstreak),終於有了較具速度感的飛機,然而還無法超音速。到了1956年,雷鳥再次換裝F-100C 超級軍刀式(Super Sabre),成為世界上第一種操作超音速戰機的飛行表演隊,不過避免危險,只有單機表演時會出現超音速演示。但是因為音爆會造成地面的破壞,所以聯邦航空管理局之後禁止在航空展上進行超音速飛行。然後也在同一年,為了後勤保修的方便,雷鳥小組搬遷到內華達州的內利斯空軍基地,直到今日都如此。
在F-100操作了8年後,到了1964年4月26日,雷鳥小組以F-105B雷公式( Thunderchief)為新的坐騎,然而又大又重的F-105非常不靈活,在表演了6場特技後,到5月9日,甘尼.戴弗林(Gene Devlin)的雷鳥2號機不幸墜毀,事故檢討發現F-105的縱樑有許多裂痕,顯然做為戰鬥轟炸機之用的F-105無法承受高張力的飛行表演,於是雷鳥小組又換回F-100,,直到1969年才結束。
雷鳥小組於1969年換裝麥克唐納道格拉斯公司(MD)的F-4E幽靈戰機(Phantom II),然而也在同一年,美國海軍的藍天使特技小組(Blue Angels Squadron)也使用F-4為座機,這也是美國空海軍在歷史上唯一一次使用相同戰機的紀錄。
由於F-4的推力大、速度快,可以輕易突破2馬赫,然而在高速飛行後,原本的白色塗料常常會因與空氣摩擦氧化成暗色,看起來就不漂亮了,於是雷鳥小組在塗料配方上做了改變,即使氧化了以後仍然是白色,這樣的新配方沿用至今。
F-4擔任飛行表演座機沒有任何問題,但是它的大推力也使得耗油很大。1974年,第4次以阿戰爭導致石油危機,雷鳥小組也必須節省燃油成本,不得不換成小而省油的T-38A 鷹爪式(Talon)教練機,這也是小組成立以來唯一一次使用教練機的時期。雖然T-38沒有戰機的大推力,但是它仍然相當稱職,在那段節衣縮食的年代,仍然輕巧靈活的展現飛行特技的魅力。
到了1982年6月22日,雷鳥小組迎來了史上最佳格鬥戰機的F-16A戰隼式(Fightingfalcon),先進的氣動外型加上電子飛控系統,使它既有推力、速度,又極為靈活。如今已過30多年,F-16仍然是雷鳥小組的最佳座機,也還沒有換裝的打算,至少還會再使用到2025年以後。
雷鳥小組可說是美國空軍的招牌與驕傲,每年都有數百萬人欣賞雷鳥的特技表演,讚嘆他們相距不到1公尺的密集編隊,卻又整齊劃一。許多美國年輕人因此嚮往空軍,成為他們的一份子。

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2018-09-26 星期三
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